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數字收藏家 保存語言文化遺產

蘋果日報 2013/12/28 00:00


【記者盧勁業報道】陳西林的收藏嗜好,全球獨一無二;30年來,他搜集了全球逾3,500種語言的數字表達方式。雖沒讀過大學,這位「奇人」卻獲世界各地的大學邀請演講、參加國際性語言學會議,更獲德國的頂尖學術機構資助研究。
陳西林這項收藏嗜好令人一頭霧水,簡單來說,就是記錄不同民族數數目方式,例如:「中南美洲有啲土著就只有『一』同埋『好多』兩種概念」、有民族由手指公數到眼鼻來代表數目……全球現時約7,000種語言當中,陳西林已收集到逾3,500種語言表達數字概念的計算系統,由二進制到27進制都有,「好多人都以為全世界都係同中文一樣咁簡單直接,其實唔係㗎」。
陳解釋,數字系統由發音到記數方式,蘊藏不同種族心理、文化背景和思維,收集時等於保存了一種珍貴的文化遺產,「語言係人類文化嘅載體,但全球化威脅之下,下一個世紀可能有一半會消失」。例如土耳其的烏比克語,使用20進制,「早排先收集完,𠵱家已經冇咗喇」,因為世上唯一會說這語言的人近月與世長辭。陳西林為千里外消亡的文化傷春悲秋。
無師自通 到各地大學演講
現年57歲的陳西林,18歲時與家人從福建移民來港,就讀聖類斯中學。「我自細好鍾意語言,直到嚟咗香港之後,先喺圖書館了解到世界有好多唔同語言,好奇心驅使我了解更多」。
中學畢業後,他在專科學校讀電子工程,其後在電子廠工作,獲派到內地擔任電子工程師。他把從圖書館借來的書,帶到宿舍看,又趁晚上空閒時間,寫信給書上的語言專家,「我話對佢哋研究有興趣,好想知道嗰種語言嘅記數方法。寄10封信畀學者呢,通常會有5封有回音」。直至1997年使用電郵之前,他共寄出了5,000封信,收集到上千種語言,並註明特色和配以國際音標。1998年,他將數據庫整理好放上網,開始引來學術界關注。
世界各地的大學都邀請他演講,如倫敦大學、巴黎科學研究院、台灣中央研究院等,至今足迹遍及英、美、法、德,以至尼日利亞、巴布亞新幾內亞等等。本港的香港大學、中文大學也曾邀他演講。從2006年開始,德國頂尖學術機構馬克斯普朗克進化人類學研究所,資助陳西林繼續搜集餘下未收集的語言完善網站( http://lingweb.eva.mpg.de/numeral/);自此,他便辭去電子廠工作,全力保育人類語言文化。

世界各地有趣數字系統
阿拉斯加北部:愛斯基摩語
住在北極圈的愛斯基摩人所使用的語言,其計算系統使用20進制,例如40是以「兩個20」來表示,100則為「五個20」;而20也能以一個人來代表,100即是「五個人」。

巴西及哥倫比亞:尤胡普語
主要在兩國交界的亞馬遜河流域附近共11條村莊約500人使用,其計算系統需手腳並用,例如五是一隻手,六是一隻手指放在手上,11是一隻手指放在腳上,20則是一整個人,20以後可以同一方式一直數到100。

中國湖南省西北部:南部土家語
土家語深受漢語影響,由於土家族並無本族文字,今天的土家族會以漢字中的數字形狀,表達相對數字單位。如七的土家語是「小鈎」,八是「眼眉毛」、九則被稱為「大鈎」。

日本北海道:阿伊努語
不同專家對阿伊努語的數字系統有不同意見,有認為可以數至20以上;另有指10以上的數字通常只是以「很多」、「數不到」來表達。部份數字以減數概念來表示,例如是6是以「10欠4」來表達。

巴布亞新幾內亞:沃格語
在兩個小島上使用的語言,全世界亦只有這兩個小島是使用四進制作為計算系統,例如五是以「4+1」來代表,但20、200、1,000、5,000等卻有獨立字詞來表達,語源不明。

巴布亞新幾內亞:奧克薩普明語
使用27進制,要指示身體位置表達,由1數到27,27個部位分別是左邊拇指、食指、中指、無名指、尾指、手腕、前臂、手肘、上臂、肩頭、頸側、耳、眼、鼻,之後右眼開始,逆向數至右手拇指,每個循環最多27個數字。

註:以上語言只有語音而沒有文字
資料來源:陳西林
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