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3D打印引擎 紐火箭升空

蘋果日報 2017/05/26 00:00


新西蘭正式加入太空競賽,昨日成功將一枚引擎以3D打印技術製造、首次試射的火箭送上太空,縱使火箭未能進入預定軌道,但日後可望大幅降低商業發射的成本,這是太空發展的重要里程碑。
由美國太空公司Rocket Lab研發的「Electron」火箭於昨日下午4時20分,在新西蘭北島的馬希亞半島發射場升空,兩分半鐘後成功進入太空。公司新西蘭籍創辦人貝克(Peter Becker)形容這是「難以置信的一天」,為其團隊感到驕傲,接下來將研究火箭為何偏離預定軌道,以及着手提高火箭的最大負重。
偏離預定軌道
「Electron」僅高約17米、負重150公斤,外殼由碳纖維打造而成,第一節推進器的9個引擎由3D打印技術製造,使用電池驅動的渦輪泵燃燒液態氧和RP-1燃料。根據Rocket Lab網站,每個引擎只需24小時就能打印,火箭每次發射成本僅需490萬美元(3,822萬港元)。
這枚迷你火箭勝在成本低廉兼製造時間短,能以低廉價錢為商企搭載監控和通訊衞星升空進入太陽同步軌道。貝克表示:「我們將專注把Electron發展為可靠的太空載具,而且能大量製造,終極目標是透過空前的頻密火箭發射,令太空更加觸手可及。」
Rocket Lab上周取得新西蘭當局許可試射三次火箭,惟受限於天氣惡劣,首次試射一直順延至昨日。公司現階段計劃再完成兩次試射後,今年內開始營運商業火箭發射,最終達至每周發射一枚火箭的目標,甚至一年發射120次。而去年全球一共僅發射82枚火箭。
今次試射成功亦讓新西蘭加入太空競賽,成為全球第11個國家能發射火箭上太空。經濟部長布里奇斯形容是「國家太空工業發展的重大里程碑」,為經濟帶來巨大的潛在利益。新西蘭的南半球地理位置為衞星搭載火箭發射帶來優勢,當局近年正積極發展太空工業,已落實相關太空法和成立太空中心。
路透社/美聯社
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火箭引擎以3D打印。