矽谷手記:Google贊助民間探月工程 - 大地

蘋果日報 2008/01/20 00:00


中國在04年開始的探月計劃「嫦娥工程」,分為「繞、落、回」三個階段,去年底剛完成繞這個部份,嫦娥一號在11月成功傳回首張月球圖片,為中國航天事業創出里程碑。與此同時日本、俄國、印度、美國及歐洲亦展開探月工程。探月競賽背後有着龐大經濟誘因,專家指月球可能蘊藏着大量氦3(Helium3)可作核能發電,並且不會產生核廢料,及不會造成環境污染。據稱,以相等於四架太空穿梭機載滿的氦3,能夠製造出足夠地球1萬年所需的能量。
頭獎獲2000萬美元
正當各國在展開探月工程時,民間機構亦舉辦探月比賽。XPrize基金會去年9月宣佈的探月比賽得到Google贊助,12月已收到首份參賽隊伍的報名表。XPrize主辦的探月比賽獎金共3000萬美元,頭獎為2000萬美元,將由首隊把探月車送上月球,並成功完成一系列任務的隊伍獨得。有關任務包括探月車需在月球表面行駛500米,並將拍得的照片和影像傳送到地球;二獎500萬美元,得獎隊伍需把探月車成功登陸月球,將資料成功傳遞到地球便可。
此外,還有特別獎500萬美元,任何一隊完成任何一項額外任務均可獲獎。包括把探月車行使超過5000米、探月車能在月球操作超過14.5天、尋獲阿波羅太空船登陸痕迹、在月球發現水或冰等。比賽無國界限制,比賽截止日期為2014年底。
盼比賽能造福人類
在這裏必須提下這個與別不同的XPrize基金會。它在1996年成立,概念是仿效1919年美國成立的OrteigPrize,當年的旅館業富豪Orteig以2.5萬美元作為獎金,給予首位能從紐約直接飛往巴黎的航行家,終於在1927年由CharlesLindbergh奪得,航空業亦因為這一次的突破而完全改變。XPrize也是本着同樣的概念,希望透過比賽在科學上作出突破,造福人類。
04年XPrize舉辦了第一個比賽,鼓勵非官方機構研發太空船,獎金1000萬美元,得獎隊伍的太空船需要在兩周內兩次飛到10萬米以上的高空。最後由ScaledComposites公司研製的太空船一號(SpaceShipOne)奪得大獎,其後英國富豪布蘭森(SirRichardBranson)更與公司合作,研製新款太空船,發展民間太空旅遊業。
XPrize還有其他有意義的獎項,獎金亦是1000萬美元,如AutomotiveXPrize是以1加侖汽油行駛100英里的挑戰、ArchonXPrizeforGenomics則是在10天內,為100個人完成基因定序的比賽,若達成這些目標將會為環保、醫療帶來重大突破。XPrize基金會的資料可到 http://www.xprize.org/查閱。
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